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Descubren un tipo de célula asesina que ofrece una esperanza en la lucha contra el cáncer

Los investigadores dijeron que este descubrimiento ofrecía oportunidades emocionantes para inmunoterapias contra el cáncer que antes no se creían posibles

Investigadores de la Universidad de Cardiff, Reino Unido, han descubierto un nuevo tipo de célula T asesina (killer T-cell) que ofrece la esperanza de una terapia ‘única’ contra todo tipo de cáncer.

Las terapias con células T para el cáncer, donde las células inmunes se eliminan, modifican y ‘viajan’ en la sangre del paciente para buscar y destruir las células cancerosas, son el último paradigma en los tratamientos contra el cáncer.

La terapia más utilizada, conocida como CAR-T, está personalizada para cada paciente, pero se dirige solo a unos pocos tipos de cáncer y no ha tenido éxito para los tumores sólidos, que constituyen la gran mayoría de los cánceres.

Los investigadores de Cardiff han descubierto un tipo de células T equipadas con un nuevo tipo de receptor de células T (TCR) que reconoce y mata a la mayoría de los tipos de cáncer humano, mientras ignora las células sanas.

Este TCR reconoce una molécula presente en la superficie membranosa de una amplia gama de células cancerosas, encontrada también en muchas de las células normales del cuerpo, pero, notablemente, es capaz de distinguir entre células sanas y cancerosas, matando solo a estas últimas.

Los investigadores dijeron que esto significaba que ofrecía oportunidades emocionantes para inmunoterapias contra el cáncer que antes no se creían posibles.

Las células T convencionales escanean la superficie de otras células para encontrar anomalías y eliminar las células ‘que no pasan la prueba’, es decir, que expresan proteínas anormales, pero es capaz de ignorar las células que contienen solo proteínas «normales».

El sistema de escaneo reconoce una pequeña partes de las proteínas celulares que están ancladas a moléculas de la superficie celular llamadas antígeno leucocitario humano (HLA), lo que permite que las células T asesinas vean lo que ocurre dentro de las células escaneando su superficie.

El HLA varía ampliamente entre los individuos, lo que previamente ha impedido que los científicos creen un único tratamiento basado en células T que apunte a la mayoría de los cánceres en todas las personas.

Pero el estudio de Cardiff, publicado en Nature Immunology, describe un TCR único que puede reconocer muchos tipos de cáncer a través de una sola molécula similar a HLA llamada MR1.

A diferencia de HLA, MR1 no varía en la población humana, lo que significa que es un nuevo objetivo enormemente atractivo para las inmunoterapias.

Se demostró que las células T equipadas con el nuevo TCR, en el laboratorio, matan las células de cáncer de pulmón, piel, sangre, colon, mama, hueso, próstata, ovario, riñón y cuello uterino, mientras que ignoran las células sanas.

Para probar el potencial terapéutico de estas células in vivo, los investigadores inyectaron células T capaces de reconocer MR1 en ratones portadores de cáncer humano y con un sistema inmune humano.

Esto mostró resultados «alentadores» de eliminación del cáncer que, según los investigadores, eran comparables a la terapia CAR-T.

El grupo de Cardiff pudo demostrar que las células T de pacientes con melanoma modificadas para expresar este nuevo TCR podrían destruir no solo las propias células cancerosas del paciente, sino también las células cancerosas de otros pacientes en el laboratorio, independientemente del tipo de HLA del paciente.

«Esperamos que este nuevo TCR nos brinde una ruta diferente para atacar y destruir una amplia gama de cánceres en todas las personas», dijo el profesor Andrew Sewell, principal autor del estudio y experto en células T de la Facultad de Medicina de la Universidad de Cardiff y que era «muy inusual» encontrar un TCR con una especificidad de cáncer tan amplia y esto planteó la posibilidad de una terapia contra el cáncer «universal».

Se están realizando experimentos para determinar el mecanismo molecular preciso mediante el cual el nuevo TCR distingue entre células sanas y cáncer.

Los investigadores creen que podría funcionar al detectar cambios en el metabolismo celular que provocan que MR1 presente diferentes intermedios metabólicos en la superficie de las células cancerosas.

El grupo de Cardiff espera probar este nuevo enfoque en pacientes hacia fines de este año luego de más pruebas de seguridad.

«Hay muchos obstáculos que superar, sin embargo, si esta prueba es exitosa, entonces espero que este nuevo tratamiento pueda estar en uso en pacientes dentro de unos años», dijo.

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